O budismo e o taoismo são religiões semelhantes que contêm muitas crenças e práticas semelhantes, como a crença na reencarnação e o uso extensivo da meditação. À primeira vista, muitas pessoas percebem que o taoismo e o budismo são a mesma coisa e, de fato, os primeiros taoistas a ouvir sobre os ensinamentos do budismo vindos da Índia concluíram que o Buda deve ter sido uma reencarnação de Lao Tzu, o alegado fundador do budismo. Taoismo na China no século 6 a.C e escritor do Tao Te Ching, uma das duas escrituras taoistas centrais (a outra é o muito mais antigo I Ching).   

Há, no entanto, uma série de diferenças significativas entre as duas religiões que refletem a natureza muitas vezes otimista das religiões chinesas e as sombrias conclusões a que Siddhartha Gautama chegou em seu caminho para o estado búdico no século V aC. 

A primeira dessas diferenças é a crença taoista básica de que a vida é boa e pode ser melhorada seguindo o Tao ou o Caminho da natureza, que nos fornece o exemplo supremo de como viver de maneira natural e harmoniosa. Os budistas, por outro lado, mantêm a crença de que a vida está sofrendo, ou “Dukkha”. Esse sofrimento pode ir do pior sofrimento e dor às menores frustrações e insatisfações que todos nós experimentamos no dia a dia. 

Essa diferença de atitude leva a uma diferença de objetivos entre as duas religiões. O objetivo de um taoista é simplesmente viver em harmonia com o Tao e alcançar bons renascimentos em vidas futuras, ou em alguns casos alcançar a imortalidade, um objetivo ligeiramente nebuloso que pode ir da imortalidade física literal à imortalidade celestial, isso envolve permanecer imóvel por cerca de dez anos com o objetivo de conseguir fundir o corpo e o espírito em um “corpo de luz” de uma maneira que tenha uma semelhança passageira com a realização budista tibetana do Corpo Arco-Íris, como em ambos os casos, o corpo de o Mestre desaparece deixando apenas roupas ou, às vezes, unhas dos pés. 

O objetivo de um budista, no entanto, é alcançar a liberação do ciclo do Renascimento (Samsara) pela dissolução dos cinco agregados que constituem o espírito sempre mutante e impermanente que continuamente renasce em diferentes corpos humanos ou nos reinos Celestial, Infernal ou Animal, dependendo das conseqüências e do seu Karma ou Ações na vida anterior. Uma vez que os cinco agregados foram dissolvidos pelo Despertar ou se tornar um Buda (um ser desperto), a mente é liberada da ilusão de ser um ego separado e isolado e entra em um estado de liberação chamado Nirvana. Acredita-se geralmente que isso esteja além dos conceitos humanos, mas que pode ser interpretado como um estado de não-dualismo no qual os egos individuais não existem, o que significa que a mente não está mais sujeita a renascer repetidas vezes.

Em conclusão, a diferença fundamental entre o taoismo e o budismo pode ser resumida como um objetivo para abraçar o modo de vida da natureza no caso do taoismo e o objetivo de escapar do sofrimento no caso do budismo. A este respeito, as duas religiões não são incompatíveis, pois pode-se argumentar que o fracasso da humanidade em viver de acordo com o modo da natureza tem sido a causa de muito sofrimento no passado, as valiosas lições do mundo natural nos fornecem um excelente exemplo de como budistas e taoistas podem adotar um modo de vida mais saudável, independentemente de seguirmos o Tao ou o Dharma.