O budismo é uma religião baseada nos ensinamentos de Sidarta Gautama, que nasceu no século V a.C no que é hoje o Nepal e o norte da Índia. Ele veio a ser chamado de “Buda”, que significa “despertado”, depois de experimentar profundamente a natureza da vida, morte e existência. Em inglês, dizia-se que o Buda era iluminado, embora em sânscrito seja “bodhi” ou “despertado”.

Pelo resto da vida, o Buda viajou e ensinou. No entanto, ele não ensinou às pessoas o que havia percebido quando se tornou iluminado. Em vez disso, ele ensinou as pessoas a realizar a iluminação por si mesmas. Ele ensinou que o despertar vem através de sua própria experiência direta, não através de crenças e dogmas.
Na época de sua morte, o budismo era uma seita relativamente menor, com pouco impacto na Índia. Mas no século III aC, o imperador da Índia fez do budismo a religião do estado no país.

O budismo então se espalhou por toda a Ásia para se tornar uma das religiões dominantes do continente. As estimativas do número de budistas no mundo de hoje variam amplamente, em parte porque muitos asiáticos observam mais de uma religião e em parte porque é difícil saber quantas pessoas praticam o budismo em nações comunistas como a China. A estimativa mais comum é de 350 milhões, o que torna o budismo a quarta maior das religiões do mundo.

O budismo é distintamente diferente de outras religiões

O budismo é tão diferente de outras religiões que algumas pessoas questionam se é uma religião. Por exemplo, o foco central da maioria das religiões é uma ou várias. Mas o budismo é não-teísta. O Buda ensinou que acreditar em deuses não era útil para aqueles que buscavam realizar a iluminação.

A maioria das religiões é definida por suas crenças. Mas no budismo, apenas acreditar em doutrinas não vem ao caso. O Buda disse que as doutrinas não devem ser aceitas apenas porque estão nas escrituras ou são ensinadas pelos sacerdotes.

Em vez de ensinar doutrinas a serem memorizadas e cridas, o Buda ensinou como perceber a verdade por si mesmo. O foco do budismo está na prática e não na crença. O principal esboço da prática budista é o Caminho Óctuplo .

Ensinamentos Básicos

Apesar de sua ênfase na investigação livre, o budismo pode ser melhor entendido como uma disciplina e uma disciplina exata. E embora os ensinamentos budistas não devam ser aceitos com fé cega, entender o que o Buda ensinou é uma parte importante dessa disciplina.

O fundamento do budismo são as Quatro Nobres Verdades :
  1. A verdade do sofrimento (“dukkha”)
  2. A verdade da causa do sofrimento (“samudaya”)
  3. A verdade do fim do sofrimento (“nirhodha”)
  4. A verdade do caminho que nos liberta do sofrimento (“magga”)

Por si mesmas, as verdades não parecem muito. Mas por baixo das verdades existem inúmeras camadas de ensinamentos sobre a natureza da existência, o eu, a vida e a morte, sem mencionar o sofrimento. O ponto não é apenas “acreditar” nos ensinamentos, mas explorá-los, entendê-los e testá-los contra sua própria experiência. É o processo de explorar, entender, testar e perceber que define o budismo.

Diversas escolas de budismo

Cerca de 2.000 anos atrás, o budismo se dividiu em duas escolas principais: Theravada e Mahayana. Durante séculos, o Theravada tem sido a forma dominante de budismo no Sri Lanka , Tailândia, Camboja, Birmânia (Mianmar) e Laos. O Mahayana é dominante na China, Japão, Taiwan, Tibete, Nepal, Mongólia, Coréia e Vietnã . Nos últimos anos, o Mahayana também ganhou muitos seguidores na Índia. O Mahayana é dividido em várias sub-escolas, como Terra Pura e  Budismo Theravada.

O budismo vajrayana , que é principalmente associado ao budismo tibetano, às vezes é descrito como uma terceira escola principal. No entanto, todas as escolas de Vajrayana também fazem parte do Mahayana. 

As duas escolas diferem principalmente no entendimento de uma doutrina chamada “anatman” ou “anatta”. De acordo com essa doutrina, não existe um “eu” no sentido de um ser permanente, integral e autônomo dentro de uma existência individual. Anatman é um ensino difícil de entender, mas é essencial entender o budismo.

Basicamente, Theravada considera anatman como significando que o ego ou a personalidade de um indivíduo é uma ilusão. Uma vez livre dessa ilusão, o indivíduo pode desfrutar da bem-aventurança do Nirvana . Mahayana empurra Anatman ainda mais. No Mahayana, todos os fenômenos são nulos de identidade intrínseca e só toma identidade em relação a outros fenômenos. Não há realidade nem irrealidade, apenas relatividade. O ensinamento mahayana é chamado de “shunyata” ou “vazio”. 
Sabedoria, Compaixão, Ética

Dizem que sabedoria e compaixão são os dois olhos do budismo. A sabedoria, particularmente no budismo mahayana , refere-se à realização de anatman ou shunyata. Existem duas palavras traduzidas como “compaixão”: ” metta e” karuna. “Metta é uma benevolência para todos os seres, sem discriminação, que é livre de apego egoísta. Karuna refere-se à simpatia ativa e carinho gentil, uma disposição para suportar a dor de outros, e possivelmente de piedade. Os que aperfeiçoaram essas virtudes responderão a todas as circunstâncias corretamente, de acordo com a doutrina budista.

Equívocos sobre o budismo

Há duas coisas que a maioria das pessoas pensa que sabem sobre o budismo – que os budistas acreditam em reencarnação e que todos os budistas são vegetarianos. Essas duas afirmações não são verdadeiras, no entanto. Os ensinamentos budistas  sobre o renascimento são consideravelmente diferentes do que a maioria das pessoas chama de “reencarnação”. E embora o vegetarianismo seja incentivado, em muitas seitas é considerado uma escolha pessoal, não um requisito.

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